Se hunden los deltas del mundo

La mayoría de los deltas del mundo se están hundiendo y esto provocará inundaciones que pondrán en riesgo la vida de millones de personas, dice un estudio científico. La construcción de represas y la desviación de ríos hace que se depositen mucho menos sedimento en los deltas. A esto se suma el descenso de los terrenos generado por la extracción de gas y agua subterránea.

Entre los ríos más afectados se encuentran el Colorado en Estados Unidos, el Nilo en Egipto, el Ródano en Francia y el Pearl y el Yangtzé en China. Cerca de 500 millones de personas viven en esas regiones, señala el estudio publicado en la revista Nature Geoscience.

Los expertos calculan que el 85% de los principales deltas han sufrido inundaciones severas en los últimos años y que las zonas proclives a las inundaciones aumentarán en un 50% en los próximos 40 años, a medida que el terreno se hunde y el cambio climático provoca el aumento del nivel de los mares. “Lo que pensamos es que los deltas de las llanuras se están tornando más vulnerables a las inundaciones generadas por los ríos que los alimentan o por las tormentas en los océanos”, le explicó a la BBC Albert Kettner, de la Universidad de Colorado en Boulder, EE.UU.

“Este estudio muestra que hay una serie de factores humanos que hacen que los deltas se hundan mucho más rápido que lo que lo harían si la única causa fuese el aumento del nivel de los mares”. La mayor cantidad de cuencas hidrográficas en peligro se encuentran en los países en desarrollo en Asia pero también hay varias en países desarrollados, como es el caso del río Po en Italia o el Ródano en Francia.

En el siglo XX, el delta del Po se hundió 3,7 metros. Esto se debe principalmente a la extracción de metano, dicen los investigadores.

Desastres

Parte de la información fue recabada durante varias misiones espaciales que tomaron imágenes satelitales. Al combinarla con datos históricos y mediciones del aumento del nivel del mar, el equipo de investigadores notó cuán rápido se hundía el terreno en algunos deltas y averiguó las posibles causas. De todos los 33 principales deltas que estudiaron, 24 se están hundiendo.Posiblemente, el más afectado sea el Chao Phraya, el río que atraviesa Bangkok. Debido a la construcción de represas, a la extracción de agua para irrigar cultivos y a la desviación del flujo principal del río a través de unos pocos canales, los sedimentos casi no llegan al río.

Normalmente, estos sedimentos aumentarían la altura del terreno, un proceso conocido como agradación. Tomar agua de los acuíferos para beber, para la industria y la agricultura también hace que se compacte el suelo, haciendo que se hunda. El hundimiento de los suelos y el aumento del nivel de los mares hace que estas regiones se vuelvan más vulnerables durante las tormentas. “Cada año, cerca de 10 millones de personas son afectadas por las tormentas”, dice Irina Overeem, integrante del equipo de investigadores de Colorado.

“El huracán Katrina es quizás el mejor ejemplo en Estados Unidos, pero las inundaciones en el delta del Irrawaddy en Birmania y en el del Ganges-Brahmaputra en India y Bangladesh en el continente asiático, se han cobrado miles de vidas también”.Según los investigadores, el delta del Mekong y el del río Pearl cerca de Hong Kong pueden ser escenario de desastres similares en el futuro

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